Virtuelle byer er ingen ny ide. Mange dataspill går ut på at spillerne skal bygge sin egen by eller sin egen verden, og sørge for at innbyggerne har det de trenger. Det finnes også virtuelle byer og virtuelle verdener der man kan skape et alternativt liv. Man kan lage en rollefigur som bor i denne verdenen, og oppleve nye ting sammen med rollefiguren.

Men datateknologien kan brukes til langt mer enn å lage spill og fantasiverdener. Teknologien er også nyttig for historikere. Arkeologer og historikere lager virtuelle kart over historiske steder, og lager til og med virtuelle filmer som viser hvordan stedene så ut i fortiden. På den måten kan både historikerne og vanlige folk oppleve gamle steder, og få et helt nytt innblikk i fortiden.

Virtuelle kart kan vise vikinggårder eller historiske byer som nå er borte. Det lages også virtuelle kart av helleristninger, spesielt når helleristningene er slitte og sårbare, og ikke tåler besøk av turister. Da kan turistene heller se dem på en skjerm.

Virtuelle kart trenger ikke å vise steder som er borte. Mange norske byer har en lang historie, og mange er interessert i å lære mer om byenes fortid og hvordan det så ut der før i tiden. Flere byer har laget virtuelle bykart som viser hvordan byen pleide å se ut i tidligere tider. Dermed kan folk lettere sette seg inn i hvordan livet var for mange hundre år siden, og historien blir mer levende. Når historien framvises på denne måten, blir det også mer spennende å lære om historie. Spesielt unge mennesker liker å oppleve byhistorie på denne måten, der de nærmest kan vandre rundt i gamle bygater og leve seg inn i fortiden.

Noen virtuelle kart finnes bare i museer eller på historiske steder, men stadig flere virtuelle bykart legges også ut på internettet.